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Combien de temps nous faudra-t-il pour atteindre une autre galaxie ?
1er.06.2014

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Une galaxie est un vaste ensemble d’étoiles qui tournent autour d’un même centre. Le Soleil est une des centaines de milliards d’étoiles qui forment la nôtre : la Voie Lactée.
On peut l’apercevoir sous un beau ciel étoilé, surtout en été, comme une grande traînée blanchâtre qui traverse le ciel. Il ne s’agit pas de gouttelettes de lait que Junon aurait laissé échapper en allaitant Hercule comme l’imaginaient les légendes grecques. C’est une multitude d’étoiles qui sont si lointaines que nous n’arrivons pas à les distinguer comme des points individuels. Seule leur lueur arrive à nos yeux. Avec une simple paire de jumelles elles deviennent observables, comme des petites têtes d’épingles brillantes.
 
Notre Galaxie est dite spirale : elle a la forme d’un disque très plat. Comme le Soleil se trouve plutôt en périphérie du disque, lorsqu’on regarde dans le plan de la Galaxie, nous la voyons comme une bande blanchâtre. En revanche, si on regarde perpendiculairement à son plan, comme elle est très peu épaisse, on voit beaucoup moins d’étoiles.
Mais en fait, toutes les étoiles que nous observons à l’œil nu, font partie de la Voie Lactée. Sans les grands télescopes, on ne peut pas voir d‘objets plus lointains, à une exception près : une petite tâche floue dans la direction de la constellation d’Andromède qui est une autre galaxie spirale, la plus proche de nous : à « seulement » 2,5 millions d’années-lumière de nous. On l’a appelée la galaxie d’Andromède.
 
Combien de temps nous faudrait-il pour atteindre cette galaxie ?
Si nous pouvions voyager à la vitesse de la lumière, c’est-à-dire à environ 300 000 kilomètres par seconde, il nous faudrait 2,5 millions d’années. Aujourd’hui les fusées les plus rapides sont 30 mille fois plus lentes et peinent à atteindre 11km par seconde. Pendant que la lumière parcourt dans une seconde l’équivalent de 7 tours de la Terre, la fusée la plus rapide de l’histoire, Apollo 1O arriverait juste à Geispolsheim. C’est pourquoi aucun voyage intergalactique n’est prévu à ce jour.
Mais d’un autre coté nous sommes déjà en route vers Andromède car les deux galaxies se rapprochent l’une de l’autre à une vitesse incroyable (120 km/s). Elles vont très probablement fusionner pour former une seule énorme galaxie dans 4 milliards d’années.
 
 
Photo : La galaxie d’Andromède prise par l’observatoire astronomique spatial GALEX de la NASA