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Les oiseaux sont-ils les descendants des dinosaures ?
1er.10.2011

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Le premier à avoir proposé cette hypothèse est Thomas Henry Huxley, un biologiste anglais, en 1870. Il avait trouvé d’incroyables ressemblances entre le squelette des oiseaux et celui de certains dinosaures comme Compsognathus. A la même époque, on découvrait un fossile particulier : Archaeopteryx lithografica. Son squelette portait des caractéristiques à la fois des oiseaux et des dinosaures ! On avait trouvé le chaînon manquant entre les deux groupes ou, au moins, le plus ancien oiseau connu ! La preuve était faite, pensait-on.
Cependant, on a continué à douter du lien de parenté entre oiseaux et dinosaures : il y avait malgré tout trop de différences entre eux pour que la preuve soit établie.
 
Grâce à de nombreuses découvertes assez récentes de fossiles (des dinosaures à plumes, des oiseaux « primitifs », etc.) en Chine, l’horizon s’éclaircit enfin : pour la majorité des paléontologues, les oiseaux descendent d’un groupe particulier de dinosaures carnivores, les théropodes (dont les Tyranosaures sont les plus célèbres représentants) et plus précisément du groupes des maniraptoriens, dont font aussi partie les non moins célèbres « raptors ». Certains vont encore plus loin en considérant que les oiseaux font partie de cette grande famille des dinosaures et la divisent en dinosaures aviens (menant aux oiseaux) et non-aviens !
Bien sûr, comme toujours en paléontologie, tout cela devra encore être étoffé (ou remis en cause !) par de nouvelles découvertes, de nouveaux fossiles et de nombreuses études ! Le meilleur exemple ? L’étude récente d’un nouveau fossile chinois, Xiaotingia zhengi, a mené à déclasser Archaeopteryx, dont il est très proche, de son statut d’oiseau pour en faire un dinosaure à plumes.
 
Quoiqu’il en soit, et en attendant de nouvelles preuves, la prochaine fois que vous regarderez un oiseau, dites-vous qu’il y a probablement un peu du dinosaure en lui.
 
Les dinos et les oiseaux parents ?